zondag, juli 19, 2009

"Sticky" stof speelt Spirit parten

Dat Marsstof een vervelend goedje is weten de mensen sinds Sojourner meer dan 10 jaar geleden. Het viel hun op dat klonten stof aan de wielen van het rovertje bleven kleven. Een mogelijke dader vond men snel in statische electriciteit. Hoe de stofdeeltjes geladen werden en daardoor aan elkaar gingen kleven, bleef vooralsnog een raadsel.


Sporen in het zand.

Nu heeft men aan de Universiteit Western Reserve University in Cleveland een verklaring gevonden. Wetenschappers denken dat de Marswind de oorzaak is van de electrische lading. Door de wind botsen de deeltjes tegen elkaar en daardoor kunnen makkelijk electronen overspringen. Kleine deeltjes houden makkelijker overspringende electronen vast en worden daardoor negatief geladen. De grote deeljes blijven positief geladen en alle stofdeeltjes kleven gemakkelijk aan elkaar. Een en ander is uitgevoerd met vulkanisch stof in een experiment hier op aarde.

Voor Spirit komt deze ontdekking op een goed moment, omdat de Marsrover al enige tijd is vastgelopen in het Marsstof en de NASA-engineers druk doende zijn voor dit probleem een oplossing te vinden.

Voor toekomstige bemande Marsreizen is de nieuwe kennis ook interessant. Het kan leiden naar een oplossing om te voorkomen dat Marsstof in een Habitat geraakt, met alle vervelende gevolgen van dien.

Maar misschien wordt het eens tijd een primitief plantleven te ontwikkelen die zich snel op Mars kan verspreiden en dit irritante stof kan vastleggen.

woensdag, juli 15, 2009

"Free Spirit!"

De echte Marsfans weten het, Spirit zit vast als Odysseus vast in de zanden van Troy. Het gaat niet voor en niet achteruit. In het kamp beginnen de frustraties op te hogen. Om te voorkomen dat Spirit net als de Griekse helpen jarenlang voor een gesloten poort gaat wortenschieten, zal Nasa alles op alles zetten om Spirit snel te bevrijden uit de "Troy sand trap". Bijvoorbeeld door hier op aarde het lastige parket van Spirit na te bootsen.


Meer kan je lezen over de heldhaftige pogingen van de Nasa-strijders op hun website "Free Spirit".

zondag, juli 12, 2009

Eerste aardling naar Mars heet Conan

Eindelijk gaat er een bewoner van deze planeet richting Mars en nog voor het eind van het jaar. Het zijn wel hele kleine bewoners, microben om precies te zijn. In oktober zal er een Russische missie op weg gaan naar de rode planeet met aan boord een biologisch experiment.

Al lange tijd woedt er een discussie of het mogelijk kan zijn dat het leven op Aarder zijn oorsprong vindt op Mars. Het idee is geopperd dat inslagen op Mars in het verre verleden stukken rots met daarin microben richting Aarde schoten. De vraag is of microben zo een lange reis in het radio-actieve vacuum wel kunnen overleven. Dat gaat men straks onderzoeken met een experiment.

20090712a
De ruimtecapusle voor Conan en zijn mede-passagiers.

De missie Phobos-Grunt van de Russen neemt het experiment The Living Interplanetary Flight Experiment (LIFE), bedacht door de Planetary Society. In capsules reizen een selectie van kleine organismen mee, waaronder Deinococcus radiodurans. Deze bacterie is dermate bestand tegen radio-activiteit dat hij ook wel "Conan" wordt genoemd. Een wiki met de complete lijst vind je hier.

De sonde Phobos-Grunt zal niet op Mars landen, zijn hoofdtaak is om van de Marsmaan Phobos een monster te nemen en deze terug te brengen naar de Aarde. Het is dus een behoorlijke ambitieuze missie en een hele bijzondere, het is de eerste keer dat een sonde terugkeert en met een monster bovendien. De gehele reis duurt 34 maanden, zolang moeten de passagiers het zien te overleven. Mocht de sonde neerstorten op Mars, dan zitten de microben veilig opgesloten in een titanium capsule om besmetting te voorkomen.