dinsdag, oktober 31, 2006

Hubble krijgt een beurt

De Hubble-ruimtetelescoop krijgt toch zijn broodnodige onderhoudsbeurt. Dat maakte NASA-baas Mike Griffin vandaag bekend. De levensduur van de telescoop wordt daarmee met zo'n vijf jaar verlengd tot 2013.

Na het ongeluk met de space shuttle Columbia liet NASA weten ernstig te twijfelen over de reparatiemissie, vooral vanwege de risico's voor de astronauten. Een vlucht naar de Hubble is namelijk riskanter dan een standaard shuttle-vlucht: in geval van nood kan de bemanning niet "schuilen" in het Internationale Ruitestation, omdat dat in een heel andere baan zit dan de Hubble.

De Mars Society heeft zich altijd sterk gemaakt voor het doorgaan van de reparatie-missie. Want als je een ruimtevlucht op een paar honderd kilometer van de Aarde te gevaarlijk vindt, kom je natuurljk nooit op Mars...

maandag, oktober 30, 2006

Lift off


Kim Stanley Robinson komt niet de eer toe het concept van een lift naar de ruimte te hebben uitgevonden, maar zijn Mars-trilogie kent wel de primeur van een terroristische aanslag op zo'n ruimtelift. En dat ver voor 9/11...

Inmiddels zijn er in de Verenigde Staen twee bedrijven, Liftport en Elevator2010, die zich op het concept hebben gestort en denken binnen afzienbare tijd de eerste liftcabines omhoog te kunen sturen.

Ook dichter bij huis zijn er mensen die zich serieus over het idee gebogen hebben. Het blad Techno! bericht over een groep studenten van de afdeling Lucht- en Ruimtevaart van de TU Delft die een studie aan het onderwerp wijdden. Er blijken nog een aantal fikse technische problemen te moeten worden opgelost. Zo zijn de koolstofnanobuisjes waaruit de liftkabel - eigenlijk is het geen kabel maar een flinterdun lint - moet worden opgebouwd nog nooit op grote schaal geproduceerd. En zeker niet in de hoeveelheden, 2000 ton, die nodig zijn voor een ruimtelift.

Om ruimtepuin te kunnen ontwijken komt het grondstation van de lift op een ponton op zee, zodat het lint op tijd een zwiep opzij kan maken. Een lint van 36.000 kilometer lang kan blijkbaar makkelijk een paar honder kilometer uitwijken zonder dat je er veel van merkt. Zo'n plek op zee is trouwens ook wel handig als bescherming tegen de eerder genoemde terroristen.

Verrassend genoeg keert de liftcabine na het voltooien van zijn reis naar de ruimte niet terug langs dezelfde weg maar keert als een re-entry module terug in de atmosfeer. Op die manier is het mogelijk om meer dan een cabine in gebruik te hebben.

Een probleem dat je snel over het hoofd zou zien wordt gevormd door de geomagnetische straling. Een liftcabine gaat veel langzamer dan een raket, waardoor liftpassagiers een dodelijke dosis straling zouden oplopen. Daar kun je dan wel weer een schild tegen bouwen maar schilden hebben de onhebbelijke neiging erg zwaar te zijn.

En hoe krijg je eigenlijk zo'n contragewicht van 230 ton op zijn plaats op 36.000 kilometer boven de Aarde? Kortom: problemen, problemen, problemen... Misschien zijn die twee Amerikaanse bedrijven toch iets te optimistisch. Een ruimtelift lijkt eerder een kwestie van decennia dan van jaren te zijn. Maar toch moet het ergens deze eeuw wel kunnen lukken. Dan is dat getob met die raketten eindelijk verleden tijd.

maandag, oktober 23, 2006

Zubrin's ding

Afgelopen weekend was dus de zesde Europese Mars Conferentie. Deze keer gehouden in Parijs te gast bij het Franse instituut IPSA. Voor mij was het de eerste keer en zeer informatief, want in 2007 is Nederland aan de beurt. Goed om even te kijken waar nu altijd bij de Mars Society zo'n drukte over wordt gemaakt.

Een ding is me duidelijk geworden. Het succes van de Mars Society is te danken aan Zubrin. Hoe goed je vrijwilligers zijn, hoe sterk de technische lezingen van bevriende wetenschappers, zonder een Zubrin die het doel van de Mars Society naar een hoger plan weet te trekken zijn we nooit zo ver kunnen komen.

De speach van Zubrin was de laatste en tevens de beste, nu geen techniek of wetenschap maar een gloedvolle pleit waarom de mens naar Mars moet gaan. "Mars is not a goal, but a direction". Een richting voor de mensheid. Alle lezingen werden met een camera opgenomen en ik hoop dat wij de hand kunnen leggen op Zubrin's speach, want deze moet op onze site komen.

Tot die tijd kan je kijken naar een profiel van Zubrin in het Duits.

woensdag, oktober 18, 2006

De ongemakkelijke waarheid van Al Gore


Moedig anderen aan om deze documentaire te gaan zien! Dat is een van de aanbevelingen waarmee Al Gore zijn documentaire An Inconvenient Truth, over de opwarming van de Aarde, besluit. Nou, dat is makkeljk als je een weblog hebt...

Het leuke is dat de ruimtevaart een niet onbelangrijke rol speelt in het betoog van Gore. In het begin van zijn verhaal laat hij de beroemde Earthrise-foto zien, gemaakt op een Kerstavond in de jaren zestig door de bemanning van een van de Apollo-vluchten. De foto die onze planeet in al haar kwetsbaarheid toonde en binnen achttien maanden (aldus Gore) het ontstaan van een wereldwijde millieubeweging tot gevolg had.

Aan het eind van de documentaire komt een andere beroemde foto voorbij: de Pale Blue Dot van Carl Sagan, die de Aarde laat zien van nog veel verder weg, als een nauwelijks waarneembaar stipje. Gore citeert ook losjes uit Sagan's begeleidende tekst, waarvan de Nederlandse vertaling te lezen is op de Mars Society-website. En Carl Sagan is natuurlijk een Mars-held van de eerste catagorie.

dinsdag, oktober 17, 2006

Mars houdt het spannend

Is er nu wel of niet leven op Mars?
Een eerste antwoord hierop moet worden gegeven door het vinden van vloeibaar water. Maar helaas, hoeveel water de MARSIS (de "Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionospheric Sounding") ook vindt, het is tot nog toe alleen stijf bevroren. De MARSIS is sinds juli 2005 heel druk bezig met de korst van Mars af te tasten naar water onder het oppervlakte. En de MARSIS kan heel goed zoeken. Wel tot duizenden meters diep onder de oppervlakte van de planeet, dus daar ligt het niet aan.
En MARSIS vindt ook water. Veel van de korst van Mars bevat water. Niet alleen als ijs rond de polen van Mars, maar ook in een vlakte bij de evenaar en in een inslagkrater. Dus hoe droog Mars er nu ook uitziet vanuit de ruimte, dat komt voornamelijk door het altijd rondwervelende Marsstof dat het waterijs afdekt en dat in het ijs gemengd zit.

MARSIS in een van de zeven instrumenten op de Mars Express satelliet van ESA die sinds kerst 2004 rond Mars cirkelt (of eigenlijk ‘ellipst’).

MARSIS is een multi-frequentie Synthetische Radar Hoogtemeter met de mogelijkheid om diep in de grond te kijken. Het instrument werd meegezonden op de Mars Express om de verdeling van water in kaart te brengen. Zowel vloeibaar als vast, bevroren, water in de eerste 5 kilometers van de Marskorst. Omdat MARSIS zo diep in de korst kan kijken is het natuurlijk een geweldig instrument voor de geologen en kan het een zeer nauwkeurige hoogtekaart van Mars maken. Naast het kijken naar de korst van Mars, tast MARSIS Ook de Ionosfeer van Mars af naar de elektrons van H2O en hoe die worden meegenomen de ruimte in door de zonnewind. Dat laatste zou een verklaring kunnen geven voor waar het Marswater nu is gebleven.
Want er moet veel meer water zijn geweest op Mars, dan is zichtbaar voor iedereen die naar foto’s van Mars kijkt.

vrijdag, oktober 13, 2006

een ISS dat af is


Ik vraag me weleens af, wanneer mijn postbus weer helemaal vol zit met al die magazines, e-zines, en andere nieuwsbrieven, of het nu wel zo zinvol is om overal maar op geabonneerd te zijn. Zelfs al zijn die abonnementen dan gratis. Je moet toch altijd maar weer de tijd vinden om de e-mail open te klikken en door te kijken.
Vandaag echter was ik maar wat blij dat ik mij bij Apogee books had opgegeven voor hun nieuwsbrief, want ik mocht een link naar de volgende website ontvangen:
http://www.tietronix.com/anim/AnimationTop.html

Wie hier ook gaat kijken, kan zich links boven in vermaken met animaties over het ISS. Zie hoe het gebouwd wordt en hoe mooi het dan wel zal zijn. Als het ooit af komt natuurlijk, dat wel.
Maar met deze animatie kunnen we even dromen dat het al zo is.
Kortom neem een korte pauze en droom met me mee.
Artemis

woensdag, oktober 11, 2006

20/20 vision

De Mars Reconnaissance Orbiter heeft de ruimtevaartgemeenschap in opgewonden toestand gebracht. Zijn HiRise-camera heeft foto's gemaakt met niet eerder vertoonde details. Hoe goed de HiRise is blijkt uit de onderstaande vergelijking met de Mars Orbiter Camera van de oudere Mars Global Surveyor. Twee foto's van hetzelfde gebied:

Bron: HiRISE and MOC Image Comparison

vrijdag, oktober 06, 2006

DUF is van de grond...


Het op de markt brengen van een tijdschrift is, zeker als het gaat om een "bookazine" van 300 pagina's, bijna net zo lastig en tijdrovend als het organiseren van een Mars-expeditie. Dat ondervond Suzanne Hertogs, een jonge Haagse grafisch vormgever en initiatiefneemster van DUF. Twee jaar geleden kreeg ze al een prijs voor het idee, een boektijdschrift voor jongeren van 12 tot 17 ; de officiele lancering (nog een overeenkomst met een ruimtereis...) vond pas vandaag plaats.

Deuteronilus, zij het onder een ander pseudoniem, is verantwoordelijk voor pagina 74 tot 77. Onder het motto "zet jij de eerste stap op Mars?" worden de lezers van DUF voorgelicht over de mogelijkheid zelf deel uit te maken van de eerste expeditie naar een andere planeet.

Daarnaast staat het boekblad vol met andere artikelen waar je als puber de winter mee door kan komen, allemaal erg fraai vormgegeven. Gefeliciteerd, Suzanne en alle andere medewerkers, en nu op naar deel twee!

dinsdag, oktober 03, 2006

De Beagle als rover

Hollywood blundert wel vaker als het om wetenschap en techniek gaat, maar met historische feiten hebben ze blijkbaar ook moeite, zelfs als het om het zeer recente verleden gaat. In de trailer voor een nieuwe film, Transformers, blijkt de Beagle, de in 2003 gecrashte Europese Marslander, wieltjes gehad te hebben... Zonder gene worden beelden van Beagle en Spirit/Opportunity door elkaar gemixt. Dat schept geen hoge verwachtingen voor de film zelf....