woensdag, november 29, 2006

Een vliegende kraan op Mars

De successen van de MER-rovers verplichten NASA nog grotere missies uit te voeren en een aantal is gepland. Een daarvan is de Mars Science Laboratory (MSL). Deze is te zwaar voor airbags en men wil nu een onorthodoxe landing uitvoeren. Neertakelen vanonder een vliegende kraan zoals de Sikorsky S-64 helicopterkraan.

De Mars Sample Return missie als voorbeeld.

De MSL is een rover en zal ongeveer 775 kg wegen, helaas is het niet mogelijk airbags zo op te schalen dat deze dit gewicht kunnen verdragen. De MSL zal daarom met behulp van landingsraketten (retroraketten) moeten landen en dat is niet makkelijk. Zo is het lastig het zware ding stabiel te krijgen en dienen de retroraketten op het juiste moment te staken. Iets wat bijvoorbeeld met de Mars Polar Lander is mislukt. De rover moet dan ook nog heelhuids van zijn lander afrijden.

Een oplossing is de robot op te delen in de rover zelf en een “vliegende kraan” met de retroraketten. Op 1000 meter hoogte ontsteken de raketten en op 35 meter wordt de rover aan een kabel een stuk naar beneden getakeld. Rustig wordt de rover naar een veilige plek gemanouvreerd en wanneer met de wielen op de grond laat de kabel los. De rover is bijna direct gereed voor gebruikt.

Meer over wat er allemaal mis kan gaan zie het artikel van Space.com

zondag, november 26, 2006

Rotsen op de weg

Hoe risicovol het landen op Mars weer kan zijn blijkt uit het kiezen van een landingsplaats van de Phoenix-lander. De NASA-mensen hadden een vijftal potentiele plekken uitgezocht met een winnaar. Deze laatste bestemming blijkt nu bezaaid te zijn met rotsblokken. Dankzij de HiRise-camera van de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) is men daar nu op tijd achter gekomen.

Phoenix zal in 2008 op Mars landen in een gebied vlakbij het poolgebied. De reden is dat men denkt hier waterijs in de grond aan te treffen. Phoenix is in staat tot 0,5 meter diep te graven. De lander is geen rover, dus het selecteren van een geschikte plek is van groot belang. Het kan niet even een paar kilometer verderop kijken of er wat interessants is. Daarnaast is Phoenix niet in staat rotsblokken bij het landen te mijden. Wanneer een landing gelukt is kan een rotsblok de uitklapbare zonnepannelen nog in de weg zitten en ook dan is de missie mislukt.

Nu NASA beschikking heeft over de hoge resolutie van de HiRise-camera kunnen gevaarlijke landingskandidaten van het lijstje geschrapt worden. Meer kan je hierover lezen in het artikel van NewScientist. Of ga naar de website van Phoenix.

zaterdag, november 18, 2006

Vliegen op Mars

Zou het niet mooi zijn om op Mars te vliegen in plaats van voort te kruipen als een Rover? Dit idee speelt al een tijdje, zo bouwen onze Duitse Mars Society collega's een ballon die uiteindelijk naar Mars moet gaan. Een ballon lijkt de meest praktische oplossing voor een dunne atmosfeer zoals die op Mars. Een vliegtuig is misschien ook een mogelijkheid.

De Amerikaanse luchtmacht is de uitdaging aangegaan en heeft een onbemand vliegtuigje ontworpen die in de dunne atmosfeer kan rondvliegen. Windtunneltesten zijn gedaan en men plant voor een test op 30 km hoogte, hier is de dichtheid van de aardatmosfeer ongeveer gelijk als op Mars op 3 km hoogte.

Net als de MER Rovers komt het vliegtuigje de Marsatmosfeer binnen in een capsule met hitteschild. In volle vlucht ontvouwen de opvouwbare vleugels en begint de robot met eigen voorstuwing de vlucht. De bedoeling is dat het vliegtuigje allerlei gegevens verzamelt over de atmosfeer of over water en ijs onder het oppervlak van Mars.

woensdag, november 15, 2006

Terraforming in het klein

Praat men over een mens op Mars, dan komt Terraforming snel om de hoek kijken. Ambitieuse plannen zijn gemaakt om Mars op de Aarde te laten lijken, bijvoorbeeld door grote hoeveelheden broeikasgas in de atmosfeer te pompen. Na een paar honderd jaar is het dan zover. Andere plannen gaan wat minder ver en leggen zich neer bij een Mars dat wat vriendelijker is voor de mens, zo ook het plan van Rigel Woida.

Woida kreeg $9000 van NASA om te onderzoeken of Mars niet een klein beetje geterraformd kon worden. Hij kwam met het idee om een spiegel, gemaakt van 300 reflecterende ballonnen, in een baan om Mars te brengen. De spiegel geeft dan extra licht voor stukje Mars met een diameter van 1 kilometer.

Dit is voldoende om de temperatuur te laten stijgen tot 20 graden en eventueel water te doen smelten. Marsbewoners kunnen naar buiten zonder extra dikke isolatie, de zonnepanelen krijgen extra energie en ze hebben water om te drinken of om raketbrandstof van te maken. Mocht er ooit een Marskolonie komen dan is dit misschien wel een praktische manier om het leven ter veraangenamen.

dinsdag, november 14, 2006

Mars in Bright Magazine


In het oktober-nummer van het techlifestyle tijdschrift Bright staat een leuk artikel van de hand van Govert Schilling, getiteld Mensen op Mars. In dat artikel komen Deuteronilus (onder de naam die in zijn paspoort staat) en mede-blogger Artemis (die altijd haar eigen naam gebruikt) aan het woord. De foto's, helaas niet op de internetversie te bekijken, zijn gemaakt bij het MDRS in Utah door Fred Kamphues.

zondag, november 12, 2006

Jack Willamson 1908-2006

Op 98-jarige leeftijd is deze week Jack Williamson overleden. Williamson begon in 1928 met het schrijven van science-fiction en ging daar tot op zeer hoge leeftijd mee door. In het laatste decennium van zijn leven won hij zowel de Hugo als de Nebula Award, de belangrijkste prijzen van de science-fictionwereld.

Hoewel wat minder bekend dan collega's als Heinlein en Asimov, zal hij blijven voortleven in de herinnering door dat ene woord dat hij bedacht en gebruikte in een verhaal voor Astounding Science Fiction in 1942: terraforming

maandag, november 06, 2006

Saturnus bij tegenlicht


Nooit tegen de zon in fotograferen! Dat leerde ik toen ik mijn eerste camera kreeg. En inderdaad,als ik het toch probeerde, kreeg ik een vaag plaatje met onduidelijke schaduwen.

Hoe anders is het in dit digitale tijdperk. En hoe anders is het buiten de Aardse dampkring. De ruimtesonde Cassini maakte dit fascinerende plaatje van de planeet Saturnus. Het lijkt een artist impression gemaakt met een geavanceerd renderprogramma maar het is gewoon een foto. Dit zie je echt als je daar ergens achter Saturnus hangt.

En wat ook erg leuk is: ik sta er ook op. Jij ook, wij allemaal staan op de foto. Links van Saturnus, net buiten de helderste ringen, zie je een klein stipje. Een pale blue dot, zou Carl Sagan zeggen. Da's geen stofje op de lens, dat is de Aarde. Op dat stipje speelde zich de hele wereldgeschiedenis af, elke oorlog, elke vrede... Maar dat kan Carl Sagan veel beter zeggen dan ik.

zaterdag, november 04, 2006

Zweven boven Mars


Ballonnen en ruimtevaart hebben op het eerste gezicht weinig met elkaar te maken. Op de maan kun je bijvoorbeeld helemaal niets met een ballon. De planeet Mars daarentegen heeft een atmosfeer, weliswaar tamelijk dun, maar substantieel genoeg om een ballon in de lucht te houden.

In het verleden zijn er wel plannen gemaakt voor onbemande ballonvaarten op Mars maar die zijn nooit verder gekomen dan de tekentafel. Misschien gaat het de Mars Society dit keer lukken de NASA en de ESA voor te zijn. Om iets preciezer te zijn: misschien gaat onze Duitse zuster-afdeling met die eer strijken.

Het zal een jaar of zeven geleden zijn dat we voor het eerst hoorden over Archimedes. De naam is een afkorting van Aerial Robot Carrying High Resolution Imaging, a Magnetometer Experiment and Direct Environment Sensors. We waren een beetje sceptisch; onze grote Amerikaanse moederorganisatie plande als voorzichtige eerste stap een testbasis op aarde, zelf waren we al blij met een geslaagd symposium, maar de Duitsers wilden meteen hun eigen Marsmissie organiseren.

Inmiddels begint het toch ergens op te lijken. Wat heet: De Mars Society Deutschland wist een aantal Duitse bedrijven en universiteiten te interesseren om mee te doen. Ondertussen lopen er sub-programma's met namen als Archimatter en Archiflow om deelaspecten te onderzoeken als materiaalkeuze en Marsiaanse aerodynamica. In 2005 zijn er tijdens paraboolvluchten tests uitgevoerd onder gewichtsloze omstandigheden.

Volgend jaar herfst gaat Miriam, een 1:2,5 schaalmodel van Archimedes de lucht in vanaf een lanceerbasis in noord- Zweden om vanaf een hoogte van 180-250 af te dalen in de Aardse atmosfeer. De lancering van de AMSAT-P5A satelliet, waarmee Archimedes naar Mars zal "liften"is gepland voor 2009.

woensdag, november 01, 2006

Marsrovers beginnen Mars te haten

Stel je kruipt meer dan 1000 dagen met een slakkegangetje door het stof, denk je dat je je dan niet gaat doodvervelen? Ziehier het dagelijkse leven van de Marsrover. Elke dag weer hetzelfde, stilstaan en weer een klein stukje verder.

The Onion, America's Finest News Source, bericht vanuit het JPL en laat zien dat de rovers tegendraads beginnen te worden. Opmerkingen vanaf het Marsoppervlak zijn in de trant van, "EN WEER EEN GRONDMONSTER GENOMEN, MET EXACT DEZELFDE SAMENSTELLING ALS DE VORIGE!". Of wat dacht je van deze, na drie dagen opnames van dezelfde rots te hebben gemaakt, "TEVREDEN NU?".

Lees het relaas van The Onion.